Pied au plancher : Bloodhound à Newquay

Rob Ryan parle du premier test de vitesse de Bloodhound, qui aura lieu en octobre prochain, et de la façon dont l'équipe est arrivée à ce moment crucial

Comme n'importe quel passionné de course vous le dira, le meilleur moment pour évaluer le potentiel d'un pur-sang n'est pas le jour de la course, mais pendant les galops d'entraînement effectués tôt le matin, quand l'entraîneur et jockey met le cheval à l'épreuve. Il est inhabituel de pousser l'animal jusqu'à ses limites, mais ces séances sont normalement suffisantes pour permettre à l'observateur avisé d'évaluer la puissance, la force et, surtout, le tempérament d'un futur champion. Ainsi, en octobre dernier, le Bloodhound Supersonic Car (SSC) a été soumis à ses galops d'entraînement, permettant à tout ceux qui ont accouru à l'aéroport international de Newquay Cornwall – des ingénieurs aux fans – de se faire une idée des capacités de ce véhicule à battre le record de vitesse terrestre. Apparemment, le spectacle a été convaincant.

Piloté par Andy Green, lieutenant-colonel et détenteur du record de vitesse terrestre il y a 20 ans à bord du Thrust SSC (avec une vitesse de 1 227,985 km/h), c'est un Bloodhound sans apparat qui a effectué sa première course sur la voie de circulation. Comme l'a expliqué l'ingénieur en chef Mark Chapman : « Nous avons dû utiliser les pneus en caoutchouc d'un English Electric Lightning. Pour la vraie tentative de record, aucun pneu en caoutchouc ne pourrait supporter les forces centrifuges exercées à 10 500 rotations par seconde. Alors nous avons fait fabriquer des pneus entièrement en métal, dans un alliage de zinc et d'aluminium. » Ils ont littéralement réinventé la roue. « Mais on ne peut pas les utiliser ici, car ils lacéreraient la piste. » Et comme Newquay avait accepté de suspendre tous les vols pour 90 minutes pendant trois jours afin de permettre à l'équipe de faire ses essais, cela aurait été quelque peu ingrat.

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Dans la mesure où on a utilisé des roues temporaires, nous avons dû laisser de côté certains des carénages qui accueilleront ces disques d'aluminium. L'aileron arrière original était également absent, et pour la tentative de record de vitesse terrestre, Bloodhound ajoutera au turboréacteur EJ200 (emprunté à un avion de chasse Typhoon) un groupe de moteurs-fusées qui lui permettra de dépasser les 1 600 km/h. Cependant, même dénué d'une partie de ses atouts et visant une vitesse plus modeste de 320 km/h, le Bloodhound en livrée bleu et orange était absolument magnifique et en parfaite condition pour son tout premier essai.

« Prêt au démarrage », a annoncé le trafic aérien alors que la postcombustion provoquait un rugissement et des flammes à l'arrière du véhicule (le carburant est injecté directement dans les gaz d'échappement chauds pour donner une poussée supplémentaire). Le Bloodhound a ainsi fait sa première démonstration de force en public, avec une accélération de 48,28 km/h par seconde. Comme Andy Green l'a dit plus tard : « J'ai été très agréablement surpris de voir à quel point la voiture était agréable à conduire. Réponse ultra-précise de la direction, bonne sensation de freinage, suspension efficace. Tout avait l'air bon. » Mark Chapman a ajouté : « Il est difficile de ne pas être impressionné par ce véhicule, car il monte à plus de 300 km/h presque sans effort. Il suffit qu'Andy appuie sur l'accélérateur, et il part. »


Les trois jours d'essais, à des vitesses allant jusqu'à 320 km/h, ont été un franc succès, en particulier si l'on considère le grand nombre d'enfants venus y assister. En effet, la mission de Bloodhound ne consiste pas seulement à battre le record de vitesse terrestre, mais aussi à inspirer les ingénieurs et les techniciens de demain. L'équipe était heureuse, tout comme le pilote (« la meilleure voiture jamais construite pour battre le record de vitesse terrestre ») et le public a été impressionné par l'esthétique, la vitesse et le volume réduit du Bloodhound. Mais ils n'ont encore rien entendu. Sauf si, comme le dit Mark Chapman, « il y a un lancement de fusée spatiale ou un très grand volcan » qui entre en éruption le jour du défi sur l' Hakskeen Pan , dans le désert sud-africain, Bloodhound produira le son le plus fort sur terre, avec plus de 180 dB.


Bien sûr, Belstaff sera là pour ce qu'Andy Green appelle « une aventure d'ingénierie ». Belstaff est associée au record de vitesse terrestre depuis l'époque de Malcolm Campbell. Il a remporté le titre d'homme le plus rapide du monde (avec 235,22 km/h) sur la plage de Pendine Sands, au Pays de Galles, en 1924, l'année où Belstaff a présenté ses nouveaux vêtements en coton ciré imperméables et respirants. Campbell, également passionné de moto, a rapidement adopté les vêtements Belstaff. Plus récemment, Belstaff s'est associé à une autre célébrité du monde de la moto  : Guy Martin (avec Triumph), pour tenter de battre le record de vitesse terrestre à moto dans le légendaire désert de sel de Bonneville.

Bloodhound

Pour le projet Bloodhound, Belstaff a créé une nouvelle génération de vestes respirantes, imperméables et coupe-vent mais souples, dans un coloris unique appelé « bleu Bloodhound » (avec une capuche orange intégrée) pour affronter tout ce que pourrait leur réserver le climat désertique sud-africain. La marque a également créé des lunettes de soleil légères mais résistantes en polyamide bleu et orange , qui associent classe et haute technologie. Ils aideront l'équipe à faire face à la réverbération intense sur lac asséché, où le déplacement de 16 000 tonnes de pierre a permis d'aménager une piste de près de 20 km sur laquelle le SSC effectuera sa tentative de record.


Pour le moment, l'équipe Bloodhound garde le lieu des prochains essais et la vitesse maximale qu'ils viseront secrets. Mais après Newquay, tout le monde est d'accord sur une chose : le projet Bloodhound est en bonne voie.

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